Humpback whale (Megaptera novaeangliae); Chocó Department, Colombia
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Les cétacés

Baleines, dauphins, cachalots, orques… Portrait de famille des cétacés !

Humpback whale (Megaptera novaeangliae); Chocó Department, ColombiaUne grande famille

Il existe 86 espèces de cétacés : baleines, dauphins et marsouins.

Ils ont longtemps menacés par une chasse intensive et la capture accidentelle dans des filets de pêche.

Aujourd’hui protégés depuis des dizaines d’années, 7 des 13 espèces de grandes baleines sont toujours menacées, tout comme 17 espèces ou populations de petites baleines, dauphins et marsouins.

La chasse et les captures accessoires sont toujours les plus grandes menaces à la survie de ces mammifères marins.

La plupart des cétacés vivent dans les eaux salées, mais certaines espèces de dauphins et de marsouins peuvent vivre dans les eaux saumâtres voire dans l’eau douce des rivières ou des lacs.

Deux grandes sortes de cétacés

Il existe deux catégories de cétacés :

Les baleines à fanons (Mysticètes)  et les baleines à dents (Odontocètes).

Young humpback whales, ColombiaLes baleines à fanons

Les fanons des baleines sont en réalités une série de lames en forme de peigne, fait en une matière dure et souple qui ressemble à celle de nos ongles.

Les fanons leur permettent de filtrer l’eau de mer afin de capturer des animaux minuscules : le krill et le plancton.

La plus petite des baleines à fanons, la baleine pygmée, mesure 6 mètres de long.

Et la plus grande, la baleine bleue, mesure 33 mètres de long et pèse environ 130 tonnes !

Ci-contre, une photographie de baleine à bosse sortant la tête hors de l’eau.

Hector's dolphin (Cephalorhynchus hectori); New ZealandLes baleines à dents

C’est un groupe plus diversifié de plus de 70 espèces de baleine, dauphins et autres marsouins.

Le plus petit, le Céphalorhynque d’Hector mesure 1,4m.

Le plus grand, le cachalot atteint les 18m de long.

Ils utilisent l’écholocation pour se localiser et pour chasser poissons, calmars et autres mammifères marins.